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¿Por qué un metal tóxico todavía tiene una gran demanda en el mundo?

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© Форпост Северо-Запад / Горный музей

Científicos del Reino Unido han descubierto que como resultado de la respiración humana bajo una mascarilla médica, se forman compuestos químicos de plomo, antimonio y cobre. Recuerda involuntariamente a Mayakovsky: “¿Cómo el sistema de suministro de agua, hecho por los esclavos de Roma, entró en nuestros días?”. Un ejemplo clásico en el que las tuberías de plomo conducen a una reducción de la edad media de la población.

Según Sarper Sarp, quien dirigió un estudio en la Universidad de Swansea en Inglaterra, las pruebas para determinar la seguridad de las mascarillas se volvieron extremadamente relevantes durante la pandemia, cuando todo el mundo se vio obligado a usarlas. Durante los experimentos, resultó que al entrar en contacto con el agua, surge una alta concentración de elementos tóxicos en todas las muestras estudiadas. Los británicos enfatizaron que no se debe usar una mascarilla desechable varias veces, así como también violar el orden de su eliminación. Recuerde que en varios países europeos, los equipos de protección personal están clasificados como desechos médicos de clase B, se recogen por separado de los desechos sólidos urbanos y se destruyen mediante trituración, prensado o incineración en lugares especialmente designados.

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© pixabay.com

Los habitantes de la antigua Roma, por supuesto, no usaban mascarillas, pero en el siglo XIX, se presentó una teoría ingeniosa que explicaba la caída del Imperio Romano por el uso generalizado de plomo en la vida cotidiana. Esta versión cobró vigencia y fama en 1965 gracias al artículo “Envenenamiento por plomo y caída de Roma”, publicado por el sociólogo estadounidense Gilfillan en una revista médica.

Los seres humanos han utilizado el plomo durante muchos milenios: está muy extendido, se extrae y procesa fácilmente, es muy maleable y se derrite fácilmente. El lingote se puede cortar con un cuchillo común. Su fundición fue uno de los primeros procesos metalúrgicos conocidos por el hombre. El hallazgo arqueológico de plomo más antiguo son cuentas que datan del 6400 A. C., pero el metal se hizo muy popular en la antigua Roma.

El estado es considerado el mayor productor de plomo de la era preindustrial con una producción anual de 80 mil toneladas. La extracción tuvo lugar en Europa Central, los Balcanes, Grecia, Asia Menor y España. A modo de comparación, Dmitry Mendeleev escribió que a fines del siglo XIX, Rusia producía solo 2-3 toneladas por año y consumía alrededor de 40 mil toneladas.

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© Форпост Северо-Запад / Горный музей/ Галенит
El plomo nativo es extremadamente raro, pero la variedad de rocas en las que se encuentra es bastante amplia: desde sedimentarias hasta intrusivas ultrabásicas. Forma parte de 80 minerales diferentes. Las principales fuentes del elemento son galena, anglesita y cerusita.

Los romanos no solo fabricaban tuberías para plomería con este metal, sino que también agregaban vino en forma de azúcar de plomo para mejorar el sabor. Teniendo en cuenta que, junto con el agua, era la bebida más popular, que también se consideraba un remedio contra muchas enfermedades y era activamente “recetada” por los médicos locales con fines medicinales, casi todos los habitantes del Gran Imperio fueron envenenados con plomo.

La intoxicación crónica, que conduce a la ingestión regular de compuestos de metales pesados en el cuerpo humano, se caracteriza por daños en todas las partes del cerebro, el sistema hematopoyético y los riñones, acumulación en tejidos inertes y desplazamiento de calcio. El plomo es un veneno politrópico, es decir, actúa sobre una variedad de órganos y sistemas del cuerpo. Es por eso que muchos investigadores modernos llaman a su uso para fines domésticos un factor fatal en el deterioro de la salud de los habitantes de la Antigua Roma.

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© Фрагмент свинцовой трубы древнеримского водопровода

Por cierto, el plomo también se usó ampliamente en Rusia: en 1633, se construyó una tubería de agua con tuberías de plomo en el Kremlin, a través de la cual el agua provenía de la Torre Vodovzvodnaya. Se dieron cuenta relativamente rápido: ya en 1737, el sistema fue desmantelado. Posteriormente, el metal fue utilizado para cubrir los techos de las iglesias, la fabricación de sellos para letras y pinturas, y después de la invención de las armas de fuego, para la producción de balas.

Hoy en día, la toxicidad del plomo es ampliamente conocida, sin embargo, según los químicos, solo ejemplos aterradores del impacto del elemento en los humanos y la falta de conocimiento sobre todas sus propiedades provocan una actitud innecesariamente negativa hacia él.

El plomo es peligroso si entra directamente al cuerpo humano. Pero con un manejo adecuado, no solo es inofensivo, sino que también es capaz de proteger a una persona de la radiación. Además, es insustituible en varios campos industriales.

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© Форпост Северо-Запад / Горный музей

Se sabe que una parte importante de la expedición ártica británica de John Franklin en 1845-1848 murió por envenenamiento por plomo debido a la soldadura de mala calidad de las latas en las que se almacenaban alimentos enlatados. La inhalación de polvo, hollín y vapores que contienen plomo es mucho más perjudicial para la salud que la ingestión de metal en el cuerpo con alimentos o líquidos. En las áreas donde se encuentran las plantas para el procesamiento de minerales polimetálicos, la concentración de metales pesados en el aire a menudo excede los estándares existentes.

Por lo tanto, en la actualidad, para evitar la inhalación de plomo en el cuerpo de los trabajadores, las empresas están poniendo en funcionamiento métodos efectivos para reducir el contenido de polvo del aire, la automatización de los procesos tecnológicos y el control remoto, el uso de sistemas de ventilación especiales en la producción (aspiraciones y duchas de aire).

En el siglo XX, los gases de escape de los motores de los automóviles causaron una contaminación ambiental significativa con plomo, ya que se agregaron aditivos de plomo (tetraetilo de plomo) a los combustibles de los motores para aumentar el índice de octano. Hoy en día, la mayoría de los países, incluido Rusia, han prohibido el uso de gasolina con plomo a nivel legislativo y este problema se fue resuelto.

Al mismo tiempo, el plomo absorbe perfectamente la radiación γ, y fue él que cumplió un papel importante en la eliminación de las consecuencias del accidente en la central nuclear de Chernobyl. Se dejaron caer rollos de láminas de plomo y bolsas de perdigones de plomo sobre el reactor en explosión durante varias semanas para detener la propagación de la radiación, creando una barrera impenetrable alrededor de los escombros humeantes.

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© IAEA Imagebank

Cuando quedó claro que no se podía evitar el uso masivo de personas en una situación de emergencia, se decidió vestirlas con equipos especiales de protección reforzados, que, de hecho, eran “armaduras” de plomo. Guantes plomados, cascos, delantales en el pecho y espalda, plantillas en botas. Fueron literalmente cortados a mano de placas de 3 mm de espesor. Tal “armadura” pesaba de 25 a 30 kg, pero permitía reducir el impacto de la radiación en 1,6 veces.

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© Кадр из сериала HBO "Чернобыль"

Hoy en día, el metal se utiliza para la protección radiológica en instalaciones de rayos X y reactores nucleares. Además, se considera como refrigerante en los proyectos de reactores nucleares de neutrones rápidos prometedores.

El volumen de producción moderna de plomo es de más de 2,5 millones de toneladas por año. Los compuestos y aleaciones de metales pesados se utilizan para la producción de proyectiles y una amplia gama de explosivos, como material catódico en fuentes de energía química, para la producción de un líquido especial para la concentración de mineral de flotación, en la ingeniería eléctrica y la industria química. La mayor parte se destina a la fabricación de baterías, incluido el litio.